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創業 CEO:偏廢現金則罔,偏廢應計則殆

October 21st, 2014

blood orange

歡迎來到「創業 CEO」系列,在這裡,我們討論創業者如何教會自己成為偉大的 CEO,因為歷史上最偉大的科技公司,往往是由這樣的人在領導

執行長必須確實掌握企業的健康狀況,才能做出合宜的決策。而企業作為一個複雜的系統,其健康狀況有非常多的指標可以追蹤。其中最基本,大家都會看的,就是每星期、每月、每季結算出來的財務報表。

這幾年投資輔導數十家正在規模化商業模式的企業下來,我發現這些執行長多半有一個不太好的習慣,那就是在「現金基礎」與「應計基礎」兩種財務報表中,會有偏廢的現象。

但事實是,單獨來看,無論應計或是現金,其實都不是企業財務健康最好的指標。

差異

要了解這個道理,我想我們可以先回顧一下應計與現金的差異。

  • 應計基礎:用「產品交付」為記帳的時間點
  • 現金基礎:用「現金交付」為記帳的時間點

所以在一切都是「一手交錢一手交貨」的單純世界,應計與現金基礎所產生的財務報表,應該是完全一致的。但在現實的世界裡面,通常交貨與交錢之間,會有一定的時間差。舉例來說,下游的通路商對你的付款條件可能是「月結 30 天」,也就是每月結帳,結帳後再開 30 天期支票。所以你的「應計基礎」與「現金基礎」報表之間,大約會有 45 天的時間差 (月結平均下來的時間差是 15 天)。另一方面,企業通常會在應計報表上預先按月扣除年終獎金的支出,但實際支付要到舊曆年前,所以這中間最高會有近一年的時間差。

偏廢現金的問題

偏廢現金報表,通常會讓執行長與團隊對於公司的業務健康與成長,得到錯誤的想像。舉例來說,靠廣告賺錢的網路服務,經常會有客戶來談季約、年約;提供先儲值後消費的 SaaS、遊戲,也經常會有顧客預先打入未來三、五個月要花費的點數。因此在某些單一月份,公司的現金帳會表現得非常好。在另一些月份,則會顯得乏善可陳。但事實是在好的月份,公司的產品不是真的那麼熱賣。在壞的月份,客戶也不是沒有在繼續購買你的產品。所以如果只看現金帳而形成錯誤的印象,會讓執行長在好的月份做出過分積極的決策,而在壞的月份又做出過分消極的修正,搞得公司無所適從。

偏廢應計的問題

相對的,偏廢應計報表,則會讓執行長與團隊錯估實際的現金出入狀況,讓公司冷不防陷入資金調度的問題,輕則對協力廠商失去信用,重則威脅到公司的生存。舉例來說,品牌電商通常需要先購入庫存,再轉手賣給消費者。假設:

  1. 向供應商用月結 30 天的條件購買了成本 12 億的庫存
  2. 該批庫存會在未來 6 個月內,平均地用兩倍的價格賣給消費者
  3. 公司的營運成本佔毛利的一半

則應計基礎上,這家公司每個月都是營收 4 億,毛利 2 億,稅前淨利 1 億。

但現金基礎上,卻會是這樣的狀況:

第一個月:+3 億

第二個月:-9 億

第三到第六個月:+3 億

也就是說,如果初始資金是 0 ,則到了第二個月的時候,該公司必須備妥 6 億的營運資金,用以給付上游供應商,否則就會有倒帳的風險。當然這邊的案例是非常單純的模型,實際公司的財務還要更複雜,但因為偏廢應計報表而讓公司陷入財務困難的情況,基本上就是這個邏輯的變形。

結論

結論就是,應計基礎與現金基礎,都是公司財務健康的其中一種指標。身為執行長,全面理解公司的狀況,勇敢面對殘酷現實,是最基本的責任。拿任何一種比較好看的報表來自我安慰,不但對事情沒有幫助,更容易造成團隊的錯誤跟風,為公司財務帶來短期的隱憂,也為公司文化帶來長期的傷害。

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歡迎來 AppWorks Accelerator Class #10 一起學習當更全面的領導者

(Photo via nickerwin, CC License)

 

Bitcoin 是否能成為一種貨幣?

October 9th, 2013

Bitcoin

近來經常接到記者朋友打電話來詢問 Bitcoin,想了解的問題往往是它到底是什麼東西,以及拿來取代貨幣的可能性與風險。我想今天的文章,就讓我們來聊聊這個題目。

什麼是 Bitcoin

還不了解什麼是 Bitcoin 的人,可以先到 TechOrange 上惡補一下,尤其是這些文章:

簡單來說,你可以把 Bitcoin 看做一種「虛擬的黃金」。和黃金一樣,它必須要透過挖礦來開採,且總體的蘊藏量有絕對上限。但和黃金不一樣的,它看不到摸不到,一切都是以電腦位元的方式儲存 ── 因此是「Bit」做成的「Coin」。

Bitcoin 背後是由一種 P2P 分散式的資料運算與儲存結構,外加精心設計的演算法,來確保它的稀缺性以及每個單位的獨一性。不過這些技術細節不是今天討論的重點,因此我們就不深入分析。

Bitcoin 的特性

Bitcoin Supply Over Time

Bitcoin 的最重要特性,是從出生的第一天開始,它就被設計為新供給量將逐年降低的「虛擬貴金屬」。也就是說,假設全體人類對它的興趣沒有隨之逐年降低,則這個虛擬貴金屬的價值將會逐年成長,並且成長的幅度將隨著供給與需求間的差距而加快。

相對來說,實體的黃金並沒有這樣的特性,參考下圖你會發現,黃金的年產量在過去百多年來是逐步墊高的。(注意兩張圖的差距,Bitcoin 圖顯示的是總供給量,黃金圖顯示的則是年產量。)

Gold Production

貨幣與價值

了解了這兩種「貴金屬」的特性,我們接著要來探討一下貨幣與貨幣的價值。

首先,就像在「財富不是錢」中論述過的一樣,最純粹的貨幣 (也就是錢) 事實上不是一種財富,因為它本身對人類沒有任何功效 ── 千元大鈔或許可以拿來折紙飛機或是生火取暖,但這兩件事情在一般狀況下的價值遠遠低於 1,000 元能夠換來的價值。換句話說貨幣本身只是一種中間產物,用來當價值交換過程中的介質,讓交易更為順暢,解決缺乏介質的以物易物模式產生的種種無效率性。

我的牛奶可以跟你換米嗎?什麼?你只有鞋子?我已經有鞋子了!他有米?但是他想要豆腐?誰有豆腐?你不能先把我的牛奶拿去放著嗎?牛奶會壞掉?天啊!這是什麼沒效率的世界…

因此貨幣最重要的功能就是流通性與儲值性,越多買賣方願意接受一個貨幣,並且它所儲存的價值越穩定,則它就是越棒的貨幣。其中價值的儲存尤其重要,因為如果一個貨幣的價值很不穩定,則願意接受它的買賣方也會減少,那回過頭就會讓它的價值減損。

所以為什麼早期黃金自然成為了人類社會重要的貨幣,因為它的產量相當低,且閃亮亮的很適合拿來炫富。有人開始配戴後引起更多人的興趣,逐漸成為了多數人都嚮往的玩意。然而黃金的供給永遠無法跟上需求,因此讓它的價值長期維持高檔,形成了價值儲存的能力。很多人喜歡,又能夠維持價值,因此它成為了一種廣泛被接受的價值交換介質,一種貨幣。

就和 Bitcoin 一樣,黃金的興起是一個由下往上的 P2P 共識形成,因此這個能量是非常根深蒂固的。即使是後來人類社會透過政治的力量,發行了由國家保障流通性與價值的貨幣,但在改革的初期,仍舊必須要透過保障黃金的兌換來維持價值,而即使到了今天,黃金仍是多數人有共識的終極價值保存工具。(想到戰爭逃命,你第一個想到的家當一定是金條。)

升值與貨幣

貨幣需要能夠穩定的儲存價值,但如果它儲存的價值不斷在上升,會發生什麼事情呢?假設我跟你說你銀行裡的存款,每年都會增值 20%,換句話說,放個四年它的價值就會變成兩倍,你會做什麼事情?當然是很捨不得花。如果大家都捨不得花,那貨幣的流通量就會降低,貨幣的流通量降低,它的價值又會更升高,如此就形成了一個惡性循環,最後反而會扼殺這個貨幣作為交易介質的能力。

不僅如此,因為這個東西會不斷升值,長期囤積者就會開始出現,而且他們會取得日益升高的市場操控能力。等到他們累積了對價格產生衝擊的能力,他們會對市場發動攻勢來創造震盪,因而取得更多貨幣,接著又得到更強大的能力。

因此在實務上貨幣必須設計成「貶值型」介質,也就是由國家透過控制貨幣供給去形成長期的微幅通貨膨脹,換句話說就是貨幣價值貶抑,來鼓勵人們不要一直把貨幣拿在手上,儘快 (趁它還沒貶值前) 拿去換成你要的東西,因此可以維持貨幣的流通量,順暢買賣交易。當然這樣的設計同時也大大削弱了想要囤積貨幣、破壞市場者的力量。

Bitcoin 作為貨幣

因此,與黃金相比,Bitcoin 少了閃亮亮的炫富效果,所以並沒有終極的價值錨點。且相反於黃金,Bitcoin 的供給量是無法成長的。也就是說,Bitcoin 的價值完全起源於人們的「信心」,大家相信這個稀缺性是有價值的,且相信其他人也有同樣的共識。目前看來,有這樣共識的人正在不斷上升,且速度比 Bitcoin 的供給量還快,因此 Bitcoin 至今的長期價值是震盪上揚的。

Bitcoin Price Chart

那會造成像 Winklevoss 兄弟這種囤積者開始出現,且越來越多。他們會去衝擊 Bitcoin 的價值,企圖從震盪中獲利。而 Bitcoin 的價值完全基於信心的這個根本,又會讓每次衝擊的震盪更為劇烈,也讓 Bitcoin 更淪為炒作工具,也就越難作為一個價值穩定的貨幣。

最後,到 2040 年,當 Bitcoin 的總量到達 2,100 萬時,它的新供給將會完全停止。這又會讓事情更加惡化,因為囤積者的力量還會更強。

虛擬支付

也因此,我認為 Bitcoin 是一個很有趣的金融工具,聰明的人在裡面有相當大的獲利空間。但由於它供給量的設計,因而很有可能造成的長期升值特性,以及幾乎完全基於使用者「信心」的價值來源,我不看好它作為一個貨幣,也就是價值交換介質的前景。

但即便如此,我非常看好虛擬支付的前景。貨幣的發明,取代了以物以物的過程,讓交易更為順暢。但貨幣畢竟還是一種「物」,既然還是物,就還是有它不夠方便的地方,需要提領、需要攜帶、需要交換、需要擔心遺失。因此當悠遊卡這種「虛擬錢包」出現,馬上就受到歡迎,因為大家不用再處理麻煩的零錢。

所以如果有任何東西能夠比悠遊卡還要方便,讓你甚至連卡都不用帶,只要能驗證身分,就能夠完成交易,那這個東西一定會比貨幣、悠遊卡還受歡迎。事實上,這個東西早就出現,在 App Store、在 PayPal、在 Amazon,你都只需要輸入一組密碼,甚至很快的連密碼都不需要,只要掃描一下指紋就能夠完成付費。

所以虛擬貨幣一定會興起,因為虛擬支付是人類的心之所向,它勢必會成為未來主流交易方式。或許 Bitcoin 不會是那中間最棒的介質,但在我們逐步改寫金融秩序,緩緩邁向全面虛擬支付的這條路上,我相信,還會有很多虛擬貨幣出現,因此也會衍生很多創業機會,可以讓大家追逐。

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(Images via gliph, Wikipediawealthdaily and bitcoincharts)

創業 CEO:增資、財務該有多透明?

September 30th, 2013

See, Hear and Say Half

在每週一次的「創業 CEO」系列,我們討論一個創業者如何教會自己成為一位偉大的 CEO,因為歷史上最偉大的創業公司,往往都是由這樣的人在領導

企業普遍使用 Email 後,除了讓同仁間的訊息交換更方便之外,也等於給了每個人一個廣播電台,徹底改寫了以往「上對下」為主的溝通模式。近幾年 Facebook、WeChat、Whatsapp、Line 的興起,更是把這個「通訊下放」帶到了另一個高度。也因此,新一代的企業多講求「透明」,反正訊息是藏不住的,不如擁抱新的世界,讓每個人都知道公司的大小事,還可以增加參與度與向心力。

但任何事情過猶不及,極度的透明不一定是好事。近來有好幾家 AppWorks Startups 陸續成功完成募資,而完成後 CEO 們會跟我討論的其中一個題目,就是這中間的細節應該讓團隊知道多少。

首先,我會說在一個完美的世界,裡面每個同仁都非常理性、非常知道輕重、擁有高度的財務知識,且完全以公司未來為人生目標時,則創業 CEO 可以對公司全體完全透明,因為他知道所有人都會像他一樣,根據公司的體質調整努力的方向與節奏,並且不會因為財務壓力而心煩氣躁,影響工作的生產力。

但畢竟我們不在一個理想世界,現實生活中多數人並不是非常理性,也往往沒有必要的財務知識,更很難要求他們與你的公司共存亡。因此為了讓船能夠繼續用最快的時速前進,並且能在必要的時候靈活的轉彎,關於公司財務資訊的透明化,實務上必須要有一些權衡。以下是一些值得思考的點:

激勵機制

當然必須要有一些機制激勵同仁努力,但是不是一定要用營業額、利潤等財務數字就值得深入思考。財務往往是落後指標,且太過講求金錢會塑造短視的企業文化,這些都是用財務去激勵的缺陷。最厲害的企業應該把財務成長拆分成函數,例如:用戶取得成本 (CPA)、活躍用戶數、付費比、平均每戶貢獻額 (ARPU)、留存率等等,並且把每個指標交給一些人負責,則當大家的數字都在成長時,整體企業的營運績效也就會成長。(當然這裡也要小心單一指標短期最佳化造成公司長期損失的風險)

工作安全

雖然「穩定的工作」是一種迷思,但多數人還是在意的。太過在公司內部分享 Runway (跑道)、Leeway (餘地)、Burn Rate*,弄得人心惶惶反而不利於公司在時間內更上一層樓。無論如何,新創公司都必須要做出好產品、抓住好客人,才能夠存活並且長大。只要大家已經用最高的時速推進,剩下的現金壓力應該由 CEO 與核心團隊扛下就好。(*另外,我建議少用 Burn Rate 這個字)

股權

當公司開始分發技術股、Option 等股權工具,用來增加同仁的擁有感與向心力時,也必須平衡資訊的揭露。太過強調持股比例,可能會導致同仁與核心團隊、股東間的比較心理。過分溝通每一輪的估值,則會讓大家被虛無飄渺的紙上富貴所誘惑,反而遠離了現實。實務經驗是減少用比例,盡量用「股數」來溝通,並且把股權發放的時間拉長。畢竟公司如果沒有被併購、上市,這些股票並沒有任何實際的價值。設計好的結構,並且用正確、長期的價值觀溝通這個結構,才是讓全體一起朝著共同目標努力的方法。

結論

在這樣的新時代,我贊成一家企業大體上可以比過去透明許多,也應該比過去透明許多。但透明的目的畢竟不是透明,透明的目的應該是讓企業更有效率的運作,並且積累更強的長期競爭力。因此在財務、股權等敏感且容易弄巧成拙的範圍內,CEO 還是需要用心選擇好的透明度,才能讓企業與員工間有一致的長期目標。

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