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流言終結者 #21 –「創業機會是天上掉下來的…」

January 9th, 2013

Steve Chen Chad Hurley YouTube

為了做出美味的食物,你必須吃美味的食物。食材品質固然重要,但你必須鍛鍊出能分辨好壞的舌頭。沒有好的味覺,做不出好的食物。假如你的味覺比顧客差,你要如何打動他們?–《壽司之神》小野二郎

從小,長輩常常提醒我們:「機會,是留給準備好的人。」這句話聽起來簡單,裡面卻藏有莫大的人生智慧。

首先,幾乎沒有人的一生,是預先安排好的。每個人的人生道路,沿途上都充滿著轉折。而這些轉折,往往是因為你抓住了某些機會,或是沒抓住某些機會,因此而產生的變化。

所以「機會」是人生非常重要的元素,它左右了我們的命運。然而同時間,機會的出現卻是無法法控制的,多看、多聽、多與人交往或許可以增加它的機率,但你能做的,頂多也就是那樣而已。

因此,除了要隨時伺機而動,你還必須能在好機會出現時,用力的抓住它 — 所以你必須當一個準備好的人。當然在真實的人生中,準備好與找機會,並不是一個兩階段的工作。相反地,它們往往是兩個並進的功課,並且有互相加分的效果。

就像米其林三星級大廚小野二郎在以他為主角的紀錄片《壽司之神》中所說的一樣,要做出美味的食物,你必須要鍛鍊能夠分辨好壞的味覺。當你越能夠欣賞美味的食物,你也就越能夠敦促自己做出更美味的食物。所以每次休假,二郎不是待在家裡,而是跑遍各地,用心品嚐來自全世界的一流美食,藉以鍛鍊自己分辨好壞的舌尖。

同樣的,要抓住好機會,你必須要鍛鍊自己能夠聞到好機會的嗅覺。那往往是透過嘗試各種的機會,很多時候甚至是像二郎一樣,在「別人的餐廳」,也就是在幫助別人抓住機會的過程中,鍛鍊出自己分辨、抓住好機會的能力。

1999 年,台灣子弟 YouTube 創辦人陳士駿,在大四的最後一個學期,毅然從北美電腦資訊頂尖的伊利諾大學香檳分校輟學,隻身搬到矽谷。你或許會以為他是去創業的,但其實不然,他為的是去加入「別人的創業」,由伊利諾學長 Max Levchin 所創辦的 PayPal 線上支付服務。

「Steve, 你可以來加州工作嗎?快一點,我們現在很需要人。」

為了學長的一句話,陳士駿成了 PayPal 的前 20 名員工。接下來的五年,Steve 參與了 PayPal 從一個小公司成長為一個數百名員工,每年處理數十億美金交易的網路巨擘。過程中,PayPal 被 eBay 買下,而在 eBay 中,Steve 又銜命上陣,成為 PayPal 進軍中國的「貝寶」大型專案的技術團隊總負責人。

這五年的歷練,不只讓 Steve 磨練了實作的能力,打開了他的人脈與眼界,也因此讓他在 2004 年,抓住了另一個找上門來的機會。

「嘿,我回來了,想做點事,你不想做點什麼嗎?」

打這通電話來的是早先 PayPal 的同事 Chad Hurley,Chad 早 Steve 幾年離開 PayPal,搬去西雅圖成家,但接著又回到矽谷,因為他想要創業。身為網頁設計師 Chad 需要工程師夥伴協助他建造產品,所以就想到了以前 PayPal 的夥伴,其中 Steve 與 Jawed Karim 最後加入了 Chad。

而 YouTube 這個主意是在他們三個人組成團隊後,才想出來的概念。在 2004-2005 年美國出現了多個「窘片」事件,包括 Janet Jackson 與 Justin Timberlake 在超級盃中場表演的影片。但那時的網路並沒有方便人們張貼影片的地方,三個人體認到網路頻寬與 Flash 播放軟體當時正在成熟,所以決定追逐 YouTube 這個機會。

而那之後的事情,包括 YouTube 兩年後以 16.5 億美金的高價出售給 Google,就是大家比較熟知的歷史了。我提這段故事的意思是,假如 Steve 沒有在 1999 那年離開伊利諾香檳去加入學長的 PayPal,那他可能永遠也不會碰到 Chad。更重要的是,即使他真的碰到了 Chad,少了 5 年的 PayPal 與 eBay 歷練,他很有可能也無法分辨 YouTube 是一個多麼棒的創業主意。

也就是說,好的創業機會往往不是你在「外頭」看到的那些,而你所需要做的準備就是讓自己進到「裡面」去。如果你去讀矽谷創業者的故事,大多都有這段幫助他們進到裡面去的過程,無論是到別人的新創公司實習,或是參與別人的創業團隊

所以如果你想創業,但卻沒有什麼好主意的話,與其窩在家裡想破頭,或許你該試試像每個壽司學徒一樣,去別人的餐廳裡,鍛鍊鍛鍊你的功夫與味覺。

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想了解更多關於陳士駿參與 PayPal 創業與創辦 YouTube 的故事,可以參考 YouTube 你的熱情和直覺

網誌之外,我每天會在 Google+ 上分享許多新發現,歡迎收聽

(本文編輯後刊登在 2012 年 12 月號《30 雜誌》; Photo via ruscoe, CC License)

共同創辦人:結婚之前,先同居吧!

November 4th, 2011

我們都知道,創業要成功,擁有好的「共同創辦人」(co-founders) 是最重要的關鍵。而跟他們一起創業,就好像結婚一樣,你們每天要花十幾個小時在一起,比真正的夫妻還多,常常又要對「小孩子」的教育問題爭吵。既然這樣,在結婚之前,你或許應該要考慮清楚。

我最常聽到的就是「某某某邀我一起創業,我覺得他這個 idea 很好,市場感覺也很有機會,然後他又是 XXX 的專家,又認識很多重要人物」,這麼棒的機會,我應該不要錯過吧?

這聽起來的確像是一個王子騎著白馬要來求婚,嫁入豪門後,似乎一定是一場美好的婚姻。但問題是,事情往往不是你想的那麼完美。王子基本上也是人,也會有個性、有喜好、有他自己的價值觀,無論他的身家、背景、條件再好,這些人性的東西,才是你每天真正面對的。所以無論這個創業機會再好,如果你沒辦法跟他一起工作,那最後絕對是一個慘淡的結局。

所以怎麼辦?就跟真實生活的婚姻一樣,你們應該先約會、先同居,多找機會相處、甚至一起開始做一些簡單的產品,等到二、三個月後確定處得來,確定彼此是值得託付終身的伴侶,那時候再決定結婚也還不遲。

無獨有偶,今天早上看到 Max Levchin 在講他和 Peter Thiel 一起創辦 PayPal 前,兩個人花了好幾個月的時間約會的故事,也是如出一轍的建議。找共同創辦人很難,就像找老婆一樣。但這可是影響你一輩子的終身大事,急不得,也一定要花很多精神、很多力氣在上面。

加油!


Watch live video from Startup School on Justin.tv

(Image via scobleizer, CC License)

流言終結者 #2:「趕快申請專利保護起來…」

June 11th, 2011

大多數學校老師的問題,是他們一輩子都在做研究。由於沒有其他的實務經驗,他們很容易把學術領域的那一套,方便的套用在現實世界中。所以當你有一個不錯的創業想法,假如去找你的教授討論,他們很快就會跟你說:「這個東西不錯,趕快去申請專利保護起來。」

這個邏輯最大的問題,在於沒有認識到「專利」和「商業競爭」之間的真正關係。近年來最好的例子,莫過於長期位居全球線上金流市占率第一的 PayPal。處理網路付費,聽起來很簡單,問任何一個懂一點電腦程式的人,都可以跟你說就是把 A 的帳戶扣掉 300 元,然後把 B 的帳戶加上 300 元,兩筆資料庫存取,趴趴就搞定了。也難怪當初 PayPal 開始做線上金流平台時,全世界大概有 200 家公司在做類似的服務。

但是如果你跟消費金融行業的人聊聊,你就會發現處理任何金流往來,一點都不簡單。現金的流動本身或許很單純,但是當你把壞帳、詐騙、盜刷等這些隨之而來、必然發生的副產品列入考量,這件事情就變得非常複雜,往往根本就到了棘手的程度。而這就是當工程師 Max Levchin (麥克斯‧勒夫秦) 創辦 PayPal 長達一年後,才猛然發現的驚人事實。

當時 PayPal 的成長非常迅速,上線短短 18 個月後,每個月經手的金流已經高達美金上億元。也因此,該公司上下無不沉浸在突如其來的成功氛圍中,所有人都把目光放在「第一行」(營收) 的猛爆推進,卻沒有人意識到重大的危機正悄悄醞釀。直到有天 Max 閒來沒事,把資料庫的數據拿出來分析,這才驚覺事情有多大條。原來,PayPal 的營收成長雖快,壞帳增加的速度還要更快。由於壞帳的發生有一個時間差,如果他們再不做點什麼把它壓制住,PayPal 的壞帳比率很快就會高過金流手續費,這時 PayPal 將變成一個超級賠本生意,每處理一筆金流,不但不能賺錢,還要倒貼成本進去。

幸好 Max 在大學專注的剛好是資訊安全、加密等技術,於是他開始把解決 PayPal 的壞帳問題當做首要任務。不久之後,在與客服部門通力合作之下,Max 在 PayPal 內部推出了數個營運分析管理系統,最後有效的壓制住了壞帳。Max 以前的學校教授、同學知道了這個了不起的成就,紛紛建議 Max 趕快把這些技術拿去申請專利 –「保護起來!」他們說。

但 Max 知道他絕對不能這麼做,因為一旦他把這些方法拿去申請專利,其他 199 家還在賠錢的競爭對手,馬上就知道 PayPal 是怎麼做的了。即使他們不直接盜用,也可以想其他的方法繞過 Max 的專利。而且更重要的是,道高一尺魔高一丈,就像台灣的詐騙集團一樣,當初北美的網路蟑螂手法也是日新月異。Max 決定與其把心思資源花在專利申請上,還不如專心和他們對抗,才能繼續確定 PayPal 可以長期把壞帳比率壓在手續費之下。

所以,在網路的領域,專利其實沒有多少「保護」的作用,尤其在創業初期或是一個產業剛開始發展階段。因此,與其浪費時間在它上面,還不如專注在做出消費者需要、想要的產品上,並且透過不斷的更新,來維持競爭優勢。至於專利戰爭,等到公司達到了一定的規模再來布局吧!

這篇文章編輯後的版本,刊登在 2011 年 6 月號的《30 雜誌》上。

(Image via kwc, CC license)

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