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iPhone App Store 大受歡迎的幕後秘辛 與網路的未來又有什麼關係?

May 5th, 2010

我不知道你有沒有注意到,在現行的各種“運算裝置 (computing devices)”上 — 這包括了桌上型、筆記型、智慧手機和 iPad 等等,其實都至少有兩個執行應用程式的環境。一個是大家都有,(一般來說) 可以共通的“Web 平台”,也就是透過瀏覽器來執行的各種網路應用,例如:Gmail。另一個則是每種機器上都有點不一樣的專屬平台 (proprietary platform),也就是透過作業系統來執行的各種原生程式 (native apps),例如:Outlook。

一般來說,大家都認為 Web 應用是未來,因為他有許多好處,像是免安裝、免升級、資料有共通性、不會被某台電腦綁死等等。但是,在網路應用“突飛猛進”了十多年之後,我們卻始終無法離開原生平台 — 最好的例子就是 iPhone App Store 瘋狂受歡迎的程度。發表不到兩年,這個蘋果的手機的原生應用市集,就已經累積了 20 萬種的應用,和超過 40 億次的下載

你或許會說,App Store 能得到這麼多的開發商青睞,這麼多的使用者採用,都是因為 iPhone 本身的熱賣的關係。然而,就像我一開始說的一樣,iPhone 上面也有 Safari 瀏覽器,最近還加上了 Opera,都可以執行 Web 應用,甚至還不用經過 Apple 的層層審核,額外的剝削,根本就是一道寬敞的後門。然而,為什麼有這麼多的應用開發商,卻捨棄 Web 不用,全都跑去寫原生程式呢?問題顯然不是那麼簡單。

你還可能說,App Store 方便的付費管道,讓開發商更願意使用。然而 Web 上也有許多好用的付費機制,像是 PayPal、Amazon Payments 和 Google Checkout 等等,且手續費比 App Store 更加低廉,所以這也絕對不是原因。

而真正的原因,其實跟開發的環境比較有關,就是當你寫一個基於 Cocoa 環境的原生 iPhone 程式,你可以做到的事情比一個基於 HTML/CSS/Javascript 的 Web 應用,來得多太多了。用 Cocoa (iPhone OS 和 Mac OS X 上的開發環境),你可以呼叫 iPhone 上的各種特殊功能,像是 3D 引擎、語音輸入、多點觸碰等等等等。但是如果用 Web,你就只能使用 Safari 有支援的少數陽春功能組合。

在了解了這點之後,你就知道為什麼北美網路工程師界的大神 — 喬依‧休維特 (Joe Hewitt),最近這麼忿忿不平了。至於還不知道喬依是誰的人,請容我簡短的介紹:喬依是 Netscape、AOL、Firefox、Firebug 等著名軟體的主要開發者,他最近最有名的作品,則是狂受歡迎,被下載超過 5 千萬次的 Facebook iPhone App。所以,如果說要把這世界上的工程師,用他們寫的軟體改變了多少人的生活來排名,那喬依不是第一名,也絕對是前幾名。而就像 TechCrunch 在上面連結的文章裡說得一樣,當喬依抱怨的時候,就是大家該認真注意的時候。

在今天讀完喬依的抱怨後,我才恍然大悟,他說得真對,原來網路產業問題的核心,根本就不是 Flash,也不是 iPhone OS,更不是蘋果。原來,制定 HTML/CSS/Javascript 等網路應用標準的機構 W3C,才是這其中的罪魁禍首。如果 W3C 創新的速度夠快,趕得上時代的潮流,那我們從一開始就不會需要 Flash 播放器,也不會需要 Cocoa 環境,更不會有什麼封閉平台的問題。如果 W3C 有把他們的工作做好,那我們早就該進入 Web OS 的時代,可以任意的轉換電腦,根本不用擔心被任何機器、任何公司綁死。

問題就是 W3C 是個非營利組織,是一個被大公司挾持,需要取得各方妥協的官僚機構。所以,短期內,我們根本沒辦法期待他變成一個有效率、有組織、可以快速反應市場需求的機構。而最好的例子,就是 W3C 最新推出的 HTML 5 標準。理論上,這樣的一個新標準應該是時代的標竿,但可悲的是, HTML 5 能不能取代十年前就已經出現的 Flash 技術,都還可以成為各方爭辯的話題。這種時候你就知道, W3C 創新的速度有多麼的緩慢了。

所以,如果從這樣的層面去觀察,我們想我們可以得到以下的結論:

  1. Web 應用將很難成為網路的全部未來 — 他絕對會是網路的部分未來,但很難成為全部。
  2. App Store、Android Market 將繼續發燒 — 提供裝置上原生應用的環境,由於創新的速度會比 Web 快,所以將會持續的推進,讓 Web 應用無法追趕。
  3. Chrome OS 將會失敗 — 基於這個 Google 開發的全瀏覽器作業系統,所開發出來的行動、平板裝置,由於沒辦法有原生應用,將會在應用的品質上,大大落後 iPad 和使用 Android OS 的其他裝置,所以終將失敗。

我想這些趨勢,對於網路創業團隊發展的決策,絕對非常重要,我希望大家多方去了解,多多思考。如果你有不同的想法,也歡迎留言讓我知道。加油!

(Pic via joe.hewitt.usesthis.com)

春秋戰國時代來臨 Web 3.0平台盟主之爭正式展開

April 8th, 2010

天下大勢分久必合,合久必分。話說 12 年前,微軟靠著 Windows 98 一舉擊敗群雄,一統 PC 作業系統江山。兩年之後又揮軍北上,橫掃網景 (Netsapce),把瀏覽器市場也納入麾下之中,雄霸天下,好不威風。

可惜成為盟主後,蓋茲帝國不但不以德服人,反而施行暴政,處處對同業咄咄逼人。不久便搞得民心向背,人人欲取而代之。於是,如同星際大戰劇情,反叛聯盟開始出現,其中以 Google 和 Apple 為主要領袖。

而果然權力也使微軟開始腐化,自 2001 年發表 Windows XP 和 IE 6 後,蓋茲軍的創新速度便呈現原地踏步。近 10 年的空窗,讓反叛大軍有機可乘,逐漸蠶食鯨吞,獨霸地方。一方面是 Google 從搜尋引擎賺到大把銀子後,開始布局雲端服務,要把微軟的產品線逐一拔除。另一邊是 Apple 的演出奪權三步曲,先利用 iPod 產生的動力來拉拔 Mac 市占率,再靠 iPhone 掠奪行動市場,最後推出 iPad 來顛覆 PC 市場。

而三強鼎立之外,還要加上新進強權 Facebook、Twitter,和後起之秀 Foursquare 等等。每一方都想爭奪新世紀 Web 3.0 平台盟主的地位,其中關係錯綜複雜,撲朔迷離。所以才說,Web 3.0 的春秋戰國時代儼然來臨。

講了這麼多,其實是因為昨天道爾的 iPad 將起一論,今天在北美科技圈引起了不少的討論。但是要聊這些討論之前,我想必須要把近十年平台大戰的來龍去脈,簡單的解釋一番。也希望大家能首先看到的是,整個運算的架構,將從原來由微軟獨霸的 PC 平台,逐漸轉移到另一種新的環境。至於這個新平台最終會是什麼長相,就是現在爭辯的焦點。

今天抗議的聲浪中,大概要以我的朋友,也是紐約知名創投家佛萊德‧威爾遜 (Fred Wilson) 作代表。他在網誌中透露,昨天看到道爾的文章,馬上就發 email 和道爾展開空中“討論”。然後他說辯到最後,道爾丟出一句:

iPad 的命運要看創業團隊能夠為他發明出怎樣的殺手級應用,就像個人出版當初救了麥金塔一樣。

之後佛萊德開始敘述 Facebook 平台的發展歷史,說一開始大家開發的多半是“補洞”類的應用 (還記得 Super Wall 嗎?),這也讓 FB 團隊可以從中學習,補強基礎。等到平台逐漸成熟,才終於開始出現各種殺手程式,變成一個有效的經濟圈 (今年將達到 11 億美金的產值)。

佛萊德接著說 Twitter 發展較晚,但是他可以看到的是也逐漸進入成熟的階段,可能會跟著 FB 的步伐,變成一個共榮圈。言下之意,就是 iPad 還在補洞的階段,現在講會有殺手級應用,難免太早。(不過 Twitter 是佛萊德投資的公司,所以他難免講得比較樂觀一點。)

有趣的是,觀察過去幾天出現的 iPad 應用,也的確有補洞的現象,像是拿 iPhone 來當 iPad 的攝影機 (因為 iPad 沒有攝影機) 等等。甚至連 iPad 本身,也傳出不少的缺失需要彌補 (像是 WiFi 不穩的問題等)。

另外值得一提的是,為了不在這場大戰缺席,Google 近日也把 Gmail 開放成平台,要讓大家能在上面發展殺手級應用。

這下好啦,到底未來的網路會是什麼景象,相信你已經看得霧煞煞了。但是這件事情,其實是有跡可循的。不過今天的主題是幫大家開個頭,也是因為時間的關係,我就寫到這裡。但 Web 3.0 平台這件事情,絕對會是未來我們討論的重點之一。

最後,如果你有什麼特別關心的發展趨勢,也歡迎留言讓我知道,我也會針對你們的回饋作討論。

(Pic via st3f4n@flickr under CC license)

瀏覽器作業系統 (Web OS) 時代 即將來臨

July 10th, 2009

http://static.arstechnica.com/google_chrome_netbook_ars.jpg這兩天,美國科技圈最熱的話題,就是 Google 稍早投下的震撼彈秘密研發多時的 Google Chrome OS 終於即將完工預計在年底推出,而第一階段的市場目標將瞄準小筆電 (netbook),更重要的是售價將是 0 元 — 免費贈送! 也就是說,除了繼續蠶食鯨吞搜尋及網路廣告等本業,Google 將進一步揮軍長期由微軟 (Microsoft) 獨霸一方的個人電腦作業系統 (PC operating system) 市場,與微軟展開一場“桌面主導權的殊死戰”。(左圖來自: ars technica)

而微軟方面當然也不可能坐以待斃,預計將在美國時間 7/13 星期一正式發表對應產品與對策的相關消息。相較於對麥金塔的冷處理,微軟這次可以說是正經八百的迎戰,原因與其說是因為 Google 的來勢洶洶,不如說是其舉動背後代表更深的含意。其實說穿了,Chrome OS 並不是什麼了不起的新技術,打開箱子一看,不過就是 Google 的 Chrome 瀏覽器再加上部分 Linux 作業系統核心的組合包裝罷了。然而,它的出現,意味著第二次個人電腦作業系統革命,即將來臨。就像微軟在 14 年前靠著圖像式視窗系統 Windows 95,打敗停留在文字模式的 DOS 群雄,最後一統江山一樣,這次的世代交替,將是瀏覽器作業系統 (Web OS) 上位的時代,而過程中勢必又會重新洗牌,微軟如果稍有不慎,辛苦建立的江山,可能轉眼拱手讓人.

lightBulb 什麼是瀏覽器作業系統?

瀏覽器作業系統的英文原名是 Browser OS 或 Web OS 顧也可翻成網路作業系統 (此 Web OS 與 Palm 的 webOS 行動作業系統不同)所謂 Web OS指的是開機之後直接進入網路瀏覽器而使用者的所有操作行為都在瀏覽器中完成的一種作業系統它與現行視窗式作業系統最大的不同在於本機上並不安裝任何其他應用程式 (application)而是仰賴遠端伺服器提供且使用者的文件檔案等資料也都不在本機上儲存由於大多的計算是在遠端伺服器完成Web OS 對於硬體的要求很低而且使用者也沒有一定要使用特定單機才能執行某些應用程式的限制所以無論使用任何一台 Web OS 電腦都可以方便的執行所喜愛的程式而由於文件檔案等資料都儲存在伺服器上也沒有資料轉移或是備份上的困擾反觀 Web OS 的致命傷則是需要隨時隨地都有網路連線 (always online)這可以透過離現模式 (offline mode) 來克服且隨著網路的普及也會越來越不成問題.

Web OS 如能普及,將會是廣大使用者的福音,它除了能帶來眾多的便利,也能促使電腦的售價再壓低,而加速其在落後地區的推廣。但是 Web OS 之所以能實現,其實包括 Chrome OS 在內的這些新式作業系統軟體,只是其中一小環節。反觀整體網路大環境的變遷,才是真正的主因。

回顧網際網路及網頁技術,自從 2004 年左右開始,陸續有許多重大的革新,例如: AJAX 等動態網頁 (dHTML) 技術的普及,讓以往難以透過網路去執行的應用變得可行,例如過去多在單機上執行的文書處理,試算表等辦公室軟體,逐漸被 Google DocsZoho Office 等廠商搬上網路。到了 2006 年,Adobe 推出 Flex 2 平台,使得 Photoshop 類型圖片及影像編輯應用也能在網頁上執行,而導致 Photoshop ExpressAviary 等網站的誕生。最後就連高度依賴單機計算的遊戲類程式,也在 FlashShockwaveUnity3D 等平台共同的努力下,而逐漸見到網路化的可能性。再加上即將通過成為標準的第五版 HTML 語言規範 (HTML 5),將讓更多不同種類的應用可以移植至網頁內執行,包括 Firefox 3.5 在內的瀏覽器,也都開始偷跑支援一些關鍵功能。所以 Google Chrome OS 之所以選在這個時候推出,不是因為技術上的突破,說實在的是因為大環境的成熟.

其實大家回想一下這 15 年來個人電腦使用情形的變化,也可以感覺到 Web 環境成熟的速度,及為何它終將取代桌面的地位。以 Mr. Jamie 為例,1999 年,也就是十年前,我每天電腦應用程式使用的分配大約是 40% Outlook Express,30% IE,20% MS Office 以及 10% 其他單機應用軟體。到了十年後的現在,2009 年,這個分配已經變成 90% Firefox,5% MS Office 以及 5% 其他。也就是說,這十年中最大的改變是 Outlook Express 完全被 Gmail 取代,而 Google Docs 及網誌則吃掉了我對 MS Office 四分之三的依賴。所以照這個趨勢發展下去,再不消幾年,最後的 10% 也將被網路化。屆時,除了瀏覽器,我將不再需要任何其他單機軟體,也就是說 Web OS,已經能完全滿足我電腦使用的需求。值得附帶一提的是,這樣的趨勢發展,除了 Windows 外,還對微軟的另一隻金雞母 — Office 系列軟體 — 也造成很大的威脅,導致微軟也在去年底趕緊宣布 Office 從 2010 版開始也將網路化.

所以,Chrome OS 的宣布,背後代表的,是在不遠的未來,身為使用者的我們,將不再需要擔心安裝或更新應用程式,花時間備份資料,或是煩惱同步多台電腦間的文件,而可以把更多時間與心思花在完成手邊的工作上面。Web OS 是我們目前很多苦難的解答,而這個劃時代的革命即將來臨敬請屏息以待.

※延伸閱讀※

ZDNet Taiwan: Linux業者看Chrome OS:既合作又競爭

ZDNet Taiwan: Chrome OS 夥伴 華碩、宏碁入列 不見戴爾

Official Google Blog: Google Chrome OS – FAQ

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