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《創業》文摘 / 靠賣早餐麥片,賺得第一桶水,才有今天的 Airbnb

February 4th, 2015

第十節插圖 from 創業 (Entrepreneurship) by  林之晨

本文摘自我的新書《創業》第二章「團隊與資本」

除了極少數創業前就在 Google、Facebook 等名門立下汗馬功勞的人之外,絕大多數的矽谷新創公司,在第一次得到創投資金前,也都經歷過相當長的掙扎歲月。

讓人們把家裡空閒的房間放到網路上日租,2012 年營業額突破 1 億美金,最新一輪增資估值近 25 億美金,如今看起來不可一世的 Airbnb 就是這中間很好的例子。

Airbnb 的意外誕生

Airbnb 的兩位創辦人 Brian Chesky 與 Joe Gebbia 是羅德島設計學院的同學,畢業後一起搬到加州想要一圓創業夢。在舊金山,他們觀察到每回舉辦大型論壇時,從全美各處飛來的與會者常常無法找到便宜又乾淨的旅館,因此在 2007 年,他們索性買了幾個空氣床 (Air Bed) 放在客廳,開始把它們在網路上日租出去,也因此取了「Air Bed and Breakfast」這個名字。

漸漸的,他們發現真的有旅行者願意付錢來睡他們的客廳,於是他們開始邀請更多的房東來加入。經過一段時間的努力,他們在全美幾個主要城市累積了不少願意把房間暫租出去的用戶,而這已經是 2008 年的事情了。

餓不死,但也養不活

這時的 Airbnb 網站,一個禮拜大概可以為 Brian 與 Joe 帶進200 美金,也就是約合新台幣 6,000 元的營業額,換句話說,一個月不到 3 萬塊的收入。即使在台北,這樣的進帳也不足以供兩個大人生活,更何況物價比台北貴 2-3 倍的舊金山。

因此一年多來兩個人一直靠著信用卡來支應公司支出與生活所需,但到此為止,他們的額度也紛紛刷爆了。眼看著公司就要因為資金短缺而宣布倒閉,兩個人還得各自背負好幾萬美金的卡債,他們開始絞盡腦汁,尋找脫離苦海的機會 ── 不,這時的 Airbnb 網站雖然有真實的使用者與交易,由於市場太過利基,交易量也缺乏顯著的成長,即使在創投發達的矽谷,也找不到投資人願意支持。

總統大選的早餐商機

那時適逢 2008 年的美國總統大選,很多選民會旅行到全美主要城市去參加候選人的造勢大會。兩個人因此開始動腦筋,「除了提供給這些選民日租套房之外,有沒有其他的產品可以賣給他們?」燈泡一亮,他們設計了以兩黨主要候選人 Obama 與 MaCain 為封面的限量盒裝早餐麥片,並且以一盒 40 美金的價格賣給狂熱選舉粉絲當做紀念品 ── 40 元可是比一般市售早餐麥片還要貴 10 倍的價格。

obama o's & cap'n mccain's cereals

結果 Obama 麥片大賣好幾百盒,讓 Brian 與 Joe 幾乎還清了所有卡債。但壞消息是 McCain 麥片非常滯銷,兩個人只好在後來的幾個月靠這些麥片度日。

意外的收穫

接著神奇的事情發生了,Obama 麥片的其中一盒輾轉落入了矽谷知名天使投資人 Paul Graham 手上,讓他對 Airbnb 這兩位蟑螂般打不死的創辦人起了興趣,最後決定投資他們 2 萬美金,並且邀他們加入 Y-Combinator 創業加速器。在 Paul 的輔導下,Airbnb 大幅改善了他們的商業模式,最後也在 YC 牽線下,得到了矽谷一流創投紅衫資本的支持,而那已經是 2010 年的事情了。

創業精神:拼死賺到第一桶水

因此在創業初期,當你還沒做出任何令人驚艷的事情前,大概很難真的吸引到投資人的目光,這點無論在台灣或是在矽谷都是一樣的情況。所以戴先生說得很對,如果沒有把手邊的資源都利用到極致,堅毅不拔直到破繭而出為止的決心,那或許該好好考慮,你是不是真心的想創業。

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創業 (Entrepreneurship) - 林之晨

(Cereal Photo via TechCrunch)

Bootstrapping ── 不求人的創業模式

January 16th, 2012

Bootstrapping: a self-sustaining process that proceeds without external help.

最近我發現常常需要提到「Bootstrap」這個創業技巧,才想到還沒有好好寫過文章解釋它。所以今天,咱們就來聊聊它跟創業到底有什麼關係,創業者又為什麼必須要學會這件事情。

字面上,Bootstrap 是「靴子的鞋帶」的意思,而一條鞋帶之所以會延伸到創業,主要是作家 Rudolf Erich Raspe 在 1781 年的小說「The Surprising Adventures of Baron Munchausen」而來 (參見: Wikipedia) 。故事中,主角用一條 Bootstrap 把自己從沼澤的爛泥中拉了出來,過程中完全沒有依賴其它人的幫助。這個典故經過後人的傳用,Bootstrapping 於是漸漸變成了「自助、不求人」的意思。

在創業的世界,Bootstrapping 尤其是指財務上的不求人,也就是不跟投資人募資,完全靠著自己的能力來支應開銷的意思,常用的方法有包括:存款、信用卡、拖延應付帳款、積極催收應收帳款、零庫存、提早開始賺錢等等。尤其是存款和信用卡,幾乎是每個早期團隊一定會用到的工具。

當然 Bootstrapping 不一定代表永遠都不向外募資,更常見的作法是在早期的時候 Bootstrap,到了中、後期再向外尋求援助。而除了不必看人家的臉色,Bootstrapping 式創業,其實還有很多很多的好處,像是:

  • 少浪費時間 ── 由於沒有投資人,你不需要浪費時間在董事會、股東會、財務報表和解釋各種突發狀況上面,這讓你能夠更快的 iterate 和 pivot,而靈活在創業早期絕對是一個大 plus。
  • 真的募資時更容易 ── Bootstrapping 其實就是先創造價值,再募資的過程。所以當你去找投資人時,公司往往已經有營收,甚至已經獲利,這時他們的投資意願當然會大幅提升。
  • 稀釋更少 ── 由於 Bootstrapping 的過程已經創造了價值,所以同樣要募一筆錢,你稀釋的比率會少很多,創辦團隊在增資後,也往往能夠維持主控權。
  • 不浪費的文化 ── 當一開始創業花的是自己的錢,而不是投資人的錢,對大部分人來說是會痛的。這個過程中能夠教育團隊資源的可貴,也才能夠養成有效使用的文化。
  • 更強大的商業模式 ── 當你不用錢在創業,那無論在產品、行銷、業務、營運上,你都沒辦法抄捷徑。沒辦法大量買廣告,你只好更努力的研究 SEOSMO 等這些免費的推銷管道。沒辦法請 10 個工程師,你只好研究如何讓產品更精實。在這樣的過程中,你將會淬煉出一個商業模式,是人家無法輕易複製的。相反的,如果你的商業模式是用錢堆積出來,那對手只要多花你一些錢,就能把你整碗拿走。

因為以上這些,還有許多其他無法一一列舉的原因,我強烈建議每個創業團隊都該 Bootstrap,即使不是為了錢、控制權,也該為了淬鍊更好的商業模式,更有效率的團隊,經歷這樣的過程。事實上,當我們 2009 年開始創 appWorks 這一個創投的時,我們用的也是相同的觀念。如果連創投都可以 Bootstrap,我相信應該沒有任何一個團隊有藉口不能了,是吧?

PS. 再次感謝大家參與「一人一信拯救 Android」行動,我們果然吸引來了蘋果日報Ettoday 的熱情報導,我希望這次的行動能夠讓更多政府相關單位正視這個問題,也希望現在選舉塵埃落定,這件事情能夠更快獲得解決。

(Photo via frauleinschiller, CC License)

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