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創業 CEO / 資本寒冬降臨,你準備好了嗎?

December 17th, 2015

Winter is Coming

在「創業 CEO」系列,我們探討創業者如何教會自己,成為偉大的 CEO,因為歷史上最偉大的科技公司,往往都是由這樣的人在領導

無意外的,美國聯準會在昨天正式通過升息一碼,終結了長達近七年的零 (負) 利率時代,同時表達未來四季將會持續加碼,目標在 2016 年底把聯邦基金利率提高到 1.375%。表面上,這件事情跟創業似乎沒什麼直接關係,但事實是,根據過去幾次升息循環的經驗,它會大大影響創業的生態。今天的文章,就容我婆婆媽媽的給大家一些提醒。

募資難度增加

聯準會升息所造成了第一個影響,是所謂「熱錢」,也就是流通資金量的減少,換言之,「錢變貴了」。

錢變貴了,所以投資人對於案子的選擇,會更挑剔一些,因此需要募資的團隊,要拿出更好的 Traction,才能夠得到投資人的青睞。

新創估值降低

另一方面,雖然昨天美國股市的反應是正面的,但根據過往幾次升息循環的經驗,最終都會造成公開市場的向下修正。一旦公開市場向下修正,所有募資的比較基準也就會向下修正,換言之,新創公司募資的估值,也必須跟著向下修正。

新設創投基金減少

理論上,當新創估值修正,潛在投資報酬的倍數會增加;募資難度增加,又會讓競爭同業減少,讓募得資金的新創成功機率大增,正是創投進場的好時機,但可惜會有一股力量拉著他們往下,那就是新創投基金的設立。

由於北美創投資金多數來自校務與退休基金,而這些基金對於創投等「另類投資」的比率設有上限,因此當他們持有的公開市場股票、債券價格向下修正,也會反過來造成他們能夠投資在新設創投基金的資本減少,所以最後就會造成創投本身的數量衰退,又進一步造成募資的困難。

競爭程度降低

雖然資本面都是壞消息,但在市場面,資本寒冬卻會帶來許多好消息。剛剛說到,當資本減少,競爭同業也就減少,換言之,已經在領先群、或是已經募得資金的團隊,成功的機率會增加。

經營成本降低

另一方面,因為廣義的競爭對手減少,所以通路、廣告、設備、庫存、人才等等成本,都有機會跟著降低。換言之,已經募得資金的團隊,每一塊錢能夠發揮的作用,變得更大。

併購活動增加

最後,由於估值修正、業界緊縮、IPO 市場降溫,我們可以預期已經擁有籌碼的網路公司,更積極的危機入市,透過併購來增加自己的優勢。換言之,如果願意出售的團隊,在整個升息循環的過程中,有機會透過被併購來為自己、員工與股東,創造一個不錯的結局。

結論就是,最壞的時代,往往也是最好的時代。聯準會升息,代表的是全球資本格局的改變,而資本格局的改變,通常會牽動創業生態的改變。環境丕變,會殺死許多物種,但也會讓能適應新環境的物種,獲得大幅優勢。因此,就看你如何面對這個變化。大家加油了!

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(Photo via Figure-of-L)

創業 CEO / Dropbox 殺掉 Mailbox、Carousel 隱含的大啟示

December 10th, 2015

Dropbox killed Mailbox & Carousel

在「創業 CEO」系列,我們探討創業者如何教會自己,成為偉大的 CEO,因為歷史上最偉大的科技公司,往往都是由這樣的人在領導

前天一早,我的信箱同一時刻出現了兩封 Emails,分別來自 Dropbox 旗下的 Mailbox 與 Carousel 兩個團隊,告訴我他們即將關閉這兩個我在使用的 Apps。

接著一整天,國內外科技媒體紛紛報導了這個事件,有些人說 Dropbox 面臨危機,估值百億的獨角獸恐怕隕落,有些人說他們決定專注、重整旗鼓。

但其實在我看來,這不是一個單一事件。它顯示出來的,其實是 Internet 業界,以及資本市場,近期的巨大結構性權力位移。

用戶數量級的改變

在 2007 以前 Desktop Internet 的世界,全球上網人口約是 10 億,因此如果能拿到上億用戶,那就是天文數字,那之下,數千萬、數百萬,也都是相當不錯的規模。

來到 Mobile Internet 世界,電信商補貼智慧手機、免到府安裝等結構,讓進入門檻大幅降低,因此全球上網人口快速膨脹至 32 億人

而隨著上網人口大增,Internet 服務的關鍵規模門檻也大幅提昇。當 Facebook 坐擁全球 15 億月活躍用戶,WhatsApp 突破 9 億規模,而 WeChat 達到 5.7 億日活躍,一個 1 億月活躍用戶的服務,幾乎是缺乏競爭優勢的,更別說用戶數量級是千萬左右的 Mailbox 與 Carousel。

也因此,1 億用戶的 Evernote 首先發難,2 億用戶的 LINE 也開始停滯,而後 3 億用戶的 Snapchat 縮編,現在 4 億用戶的 Dropbox 也得集中資源趕快跨越門檻。

Mobile 世界的異常寡佔

另一方面,在過往的 Desktop Internet,基於 HTML 的 Open Web 是主流,而網路服務推廣的通路包括 Search、Social、News、論壇等等,非常多元,因此雖然服務的用戶有多有少、公司的力量有強弱,但幾乎沒有人能夠主宰那個世界。

但來到今日的 Mobile,基於 Android 與 iOS 的 Apps 變成主流,而其下載管道也集中在 App Store 與 Google Play 兩者 [1]。換言之,底層的標準與上層的通路,通通都被 Google 與 Apple 兩家公司所掌控。再加上 Facebook 幾乎佔據了全球上網人口的半數,還掌握了 WhatsApp 與 Instagram 兩大熱門 Mobile Social 產品,所以推廣通路的權力也很集中。

所以如果說之前的 Open Web 是百家爭鳴的春秋戰國,那 Mobile 幾乎已經成為 GAF 鼎立的三國時代。在這樣的世界裡面,沒有達到關鍵的用戶數量,更是難以生存。

App Store & Google Play

首先,Apple 與 Google 佔據了兩個最主流的 App 商城,主宰了什麼 App 可以上架、被推薦、被找到。因此,如果你的產品與服務,和 Apple & Google 的利益、甚至是價值觀相衝突,那麼 A&G 有各種的方法阻止你被用戶找到、下載、安裝。換言之,在 Mobile Internet 時代,這兩家公司幾乎可以宣判任何網路服務的死刑。

iOS & Android

另一方面,在 Mobile Internet 時代,作業系統集中在 iOS 與 Android 兩大平台,但兩大平台又不單純只提供作業系統。Dropbox 的主服務與 Apple 的 iCloud 和 Google 的 Google Drive 踩線,Mailbox 則與 iOS Mail App 與 Gmail App 重疊,而 Carousel 更是挑戰了 Apple 與 Google 最在意的 Photos App。

在這情況下,不僅兩邊出廠手機,多半會預載以上三組 Apps,讓消費者對於 Dropbox 的三個產品需求大幅降低。長期而言,自家 Apps 與作業系統的整合度,甚至是運用私有 APIs (尤其是 iOS 這邊),都會讓第三方 Apps 處在劣勢。

Mobile 成長趨緩

如果 Mobile 僅僅是暫時的寡佔,那也還好。問題是今年開始,隨著市場飽和與中國經濟降溫,整個智慧手機的成長也開始大幅趨緩。今年 Smartphones 出貨量恐怕只會較去年成長 7-8%,而明年甚至只會有 6%,這樣的成長衰退幅度,是市場始料未及的。

成長趨緩帶來的副作用,就是市場結構的定型。一旦失去成長動能,那麼寡佔就很難被打破。而大風停下來時,沒找椅子的人,就得出局。

資本市場

最後,近期由於聯準會即將升息,資本的觀望氣氛濃厚。除了真正接近「獨」佔的獨角獸,北美的新創公司都開始感受到募資的難度提昇。也因此,近期眾多不上不下的網路公司,紛紛拉緊褲帶樽節支出,準備好度過這場即將來到的冬天。

也因此,Dropbox 斷尾求生的決策不是特例,它反應出來的是底層大環境的變遷。

功能不是產品

在 2011,當整個雲端儲存正要開始蓬勃,但 Apple 卻因為 MobileMe 執行不佳,在這個軍備競賽陷入落後時,Steve Jobs 曾開出條件給 Dropbox 創辦人 Drew Houston,希望買下它、整進 iOS,一口氣趕上進度。

但那時 Dropbox 還如日中天,所以 Drew Houston 委婉的拒絕了 Jobs。Jobs 告訴他,Dropbox 只是一個功能,不是一個產品,而蘋果終將用 iCloud 打敗他。

Houston 當然不信,而那之後的歷史,至少一直到今年中以前,似乎都證明 Houston 是對的。

然而隨著智慧手機的成長趨緩,再加上資本市場的快速冷卻,Dropbox 漸漸失去了繼續維持獨立成長所最需要的兩股底層動能。往前走,如果 Dropbox 沒辦法找到突破,繼續停留在 4 億用戶這個數量,那三、五年之後,它將面臨嚴重的邊緣化危機。

如果這個案例給我們任何教訓,那就是在平台快速變遷、資本充足的時代,是可以挑戰做一個與平台互補的產品的。但在音樂開始放慢前,你必須要衝出關鍵規模,否則就要認命賣給平台。

所以 Dropbox 事件的大啟示,就是這場 Mobile Internet 大航海,真的已經進入下半場了。各位創業 CEO  要更加快腳步,儘快站到一個戰略高地才是。

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[1] 在中國以外的世界

別忘了,你面對的是兩個市場

October 3rd, 2012

自從 appWorks 管理的「本善基金」宣布成立以來,幾乎每週都有創業團隊來找我們聊增資的事情。有些團隊明顯是做足了功課才來,無論是自己的產業、市場、商業模式,還是我們的投資偏好,他都研究的非常清楚,會議可以直接的進到第二階段,開始討論為什麼他需要錢,拿到錢之後對他的公司有什麼幫助,而如果是 appWorks 投資他,我們又能給他帶來什麼價值。

有些團隊則比較嫩,第一次來的時候可能連產業的結構與趨勢都還沒什麼研究,只有一個很多人下載的 App,覺得需要資金來雇用人手完成事情,或許讀了很多我或 appWorks 經營團隊寫的文章,但其實還無法準確的抓住我們想要的是什麼。碰到這種團隊就比較辛苦,我們通常要花兩、三個月的時間來陪他做功課,幫忙他把市場、產業、商業模式通通定義清楚,確認自己為什麼需要錢,拿了錢之後又要「投資」在公司的什麼業務上面。這個過程有時候很重複、很繁瑣,但我們必須一直提醒自己,這不能怪創業者,台灣的創投過去十年幾乎沒有投資網路業,所以大多數創業者沒有經歷過增資這件事,總是有人要出來負責教會他們的第一次。

最後有一種團隊簡直讓人氣結,他們不但沒有把功課做好,重點是連銀行的存款都已經剩下個位數。他來找你的時候已經發不出薪水,哪有兩、三個月的時間調整增資計畫?這種時候我們真的是兩面不是人,如果在資訊不充足的情況下投資,那很難對我們的股東交代。但如果不投資,好像 appWorks 什麼照顧創業者都是放屁,見死都不會救。碰到這種團隊我們只好很快的進行我們的投資前調研,但成功的機率往往很低,因為在這種情況下,公司多半已陷入惡性循環,很難挖出什麼值得投資的亮點。

資本也是市場

所以今天要提醒創業者的,是你們面對的其實不是一個市場,你們面對的其實是兩個市場。你除了要把產品在「終端市場」成功的賣給客戶之外,也必須要把公司的股票在「資本市場」成功的賣給投資人,這樣你才能募得足夠的資金,幫助你做出更大、更新、更好的產品,把公司帶到下一個階段。資本是一個市場,因為市場裡面有很多不同種類的「客戶」,每個客戶都有自己的喜好,自己的願付價格,和自己希望得到的「價值」(投資報酬)。

所以創業要成功,你不僅要把終端市場研究透徹,也必須要把資本市場摸得一清二楚。你或許會問,Jamie 你不是說最好的創業公司是投資人捧著錢來找你的嗎?對,但那種公司出現的機率大概是 0.01%,更重要的是要達到那種「」的狀態,很多時候不是努力就夠了,天時、地利、人和,缺一不可。所以務實的創業者,當然一方面要想辦法在終端市場做出成績,試著達到無敵的狀態。但另一方面也要未雨稠繆,提早開始與資本市場互動。

所以現在請你拿出你的銀行存摺,把存款餘額除以你每個月要花掉的錢,如果這個數字在 6 個月以下,沒錯,我就是在說你,趕快拿起電話簿,開始跟創投約時間喝咖啡吧!

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在 appWorks,我們不只投資你,還花整整六個月的時間陪你調整商業模式,帶著你學會與資本市場互動的種種。第六屆 appWorks 育成計畫,歡迎你來跟我們一起學習

(Photo via ahmadnawawi, CC License)

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